¿Podría recalar Álex Palou en la Fórmula 1?

Tras conseguir su primer título de la IndyCar en el Circuito Callejero de Long Beach, Álex Palou se ha erigido como uno de los grandes talentos del automovilismo fuera de la Fórmula 1. Sin embargo, ¿podríamos verle a corto plazo en la categoría reina? ¿Cómo les ha ido a los pilotos que se han lanzado desde América a la F1? ¿Sería lo más adecuado para Palou cambiar las opciones que tiene en Estados Unidos por poder lograr hacer su debut en la máxima categoría del automovilismo? ¿Con que equipo lo haría?

Si bien Palou podría tener una carrera más que asegurada en Estados Unidos, una oferta de la Fórmula 1 podría ser una oportunidad única para el español.

De Estados Unidos a la Fórmula 1: los precedentes

Si bien en los últimos años la IndyCar se ha convertido en un refugio para los rechazados de la Fórmula 1, hubo una época en la que las principales categorías de monoplazas americanos eran una fuente de talento para los equipos. Los dos mayores exponentes de esto han dos Campeones del Mundo de la Fórmula 1: Mario Andretti y Jacques Villeneuve. El piloto estadounidense, cuatro años antes de disputar su primer Gran Premio de Fórmula 1, se coronó como campeón del Campeonato Nacional de la USAC, precursora de la actual IndyCar. El mismo año de su llegada al Gran Circo, consiguió el único triunfo de la familia Andretti en las 500 Millas de Indianápolis. Nueve años más tarde, Andretti lograría su Mundial de Fórmula 1 a lomos del Lotus 79, hasta ahora, el último título de un piloto estadounidense.

Jacques Villeneuve, 30 años más tarde que Mario Andretti, lograría también triunfar en la principal categoría de monoplazas estadounidense. Bajo el nombre de CART IndyCar World Series, en el último año antes de la gran ruptura, el canadiense conseguiría llevarse tanto el campeonato como las 500 Millas de Indianápolis con tan solo 24 años. Las temporadas siguientes del canadiense son de sobras conocidas: un espectacular año de debut, que le llevó a ser subcampeón del mundo, y un segundo año en el que se llevó el título en un duelo histórico contra Michael Schumacher.

El hijo de Gilles Villeneuve tuvo una carrera de más a menos en la Fórmula 1, pero dejó una gran impresión en su única temporada.

No fue campeón, pero no se puede hablar de dar el salto a la Fórmula 1 desde EEUU y no hablar de Juan Pablo Montoya. El colombiano estuvo increíble en su único año en la CART, batiendo a uno de los pilotos favoritos que han competido en el otro lado del charco: Dario Franchitti. Gracias a sus siete triunfos, Montoya consiguió hacerse con la CART como novato, un hito que solo Nigel Mansell había logrado. Su carrera en la Fórmula 1 fue irregular, pero logró luchar por el título en 2003 y se convirtió en uno de los mayores quebraderos de cabeza de Michael Schumacher durante su breve paso por la categoría reina.

Sin embargo, no todos los ejemplos previos al cambio que podría hacer Álex Palou son tan positivos. Otros pilotos han intentado dejar América para triunfar en la Fórmula 1… y han terminado en un fracaso estrepitoso. Michael Andretti, hijo de Mario Andretti, llegó a la Fórmula 1 también como campeón de la Indy Car World Series. El hijísimo, con 31 años, fue fichado para ser compañero de Ayrton Senna en el pobre MP4/8 que diseño McLaren para 1993. ¿El resultado? Un fiasco. Solo consiguió puntuar en tres ocasiones, mientras abandonó en siete de las 13 pruebas que disputó. Solo en una sesión de clasificación, Andretti consiguió a estar a medio segundo de Ayrton Senna. ¿En las demás? Diferencias de hasta tres segundos. El mayor hito de Andretti fue su podio en el Gran Premio de Italia… para ser despedido antes del siguiente Gran Premio.

Bourdais ha conseguido tener éxito en América, pero en la Fórmula 1 se encontró con dos duros compañeros de equipo

Sébastien Bourdais fue uno de los pilotos más dominadores de la historia de la Champ Car. Este campeonato, surgido tras la ruptura entre la IRL y la CART, mantuvo un gran nivel de pilotos. Entre ellos, algunos de los que aún forman parte de la propia IndyCar: Graham Rahal, Will Power, Simon Pagenaud o el mismo Sébastien Bourdais estuvieron en la última temporada de esta categoría. Bourdais logró ganar los cuatro últimos campeonatos de la Champ Car, con 31 victorias en su palmarés en los cinco años que estuvo presente. Con ese registro, él y Takuma Sato se presentaron a las pruebas que estaba realizando Toro Rosso para ver quién se sentaría en el filial de Red Bull para la temporada 2008… donde el francés salió elegido, pese a su inexperiencia en la Fórmula 1.

Sin embargo, el piloto francés se vio engullido, primero por un jovencísimo Sebastian Vettel; y más tarde por Sébastien Buemi. Bourdais logró volver a la IndyCar, donde aún permanece y ha conseguido varios triunfos desde entonces.

¿Tiene posibilidades?

Si con estos precedentes, Álex Palou decidiese abandonar Estados Unidos y presentarse en la Fórmula 1, seguiría siendo muy complicado encontrar un hueco… y mucho más uno que mereciese la pena. Estar en la Fórmula 1 en los últimos puestos podría ser una experiencia frustrante para un piloto que ya conoce las mieles del éxito en el automovilismo, y los equipos grandes llevan muchos años sin fijarse en lo que ocurre al otro lado del charco. Además, para poder ocupar un asiento, necesitaría un aporte económico importante y muy difícil de conseguir a día de hoy.

Las principales opciones de Álex Palou pasarían por el desembarco de alguno de los equipos de la actual IndyCar en la Fórmula 1… y tampoco sería tarea fácil. A día de hoy, Andretti parece el más proclive a entrar en la categoría reina. Aun así, el equipo que lleva Michael Andretti tiene a dos pilotos en plantilla que podrían encajar sin ningún problema: Romain Grosjean, que ya sabe lo que es estar en el Gran Circo, y el jovencísimo Colton Herta, una de las grandes promesas del automovilismo americano. Tampoco se podría descartar a Alexander Rossi, que también ha debutado en Fórmula 1 de manos de Manor.

Romain Grosjean acaba de firmar su contrato con Andretti para 2022 y podría ser una opción experta si el equipo entra en Fórmula 1.

El otro equipo que en los últimos años ha sonado con fuerza es Penske. Los estadounidenses ya estuvieron en la Fórmula 1 en los años setenta, e incluso lograron un triunfo gracias a John Watson. Penske, además, ya cuenta con relación con Porsche: ambas empresas están colaborando en el desarrollo de un LMDh para la IMSA, mientras los alemanes se piensan su entrada en F1. Penske podría ser su mejor oportunidad, ya que el equipo de Roger Penske solo tendría a un piloto que podría encajar en Fórmula 1: Josef Newgarden. Sin embargo, no parece probable ver de vuelta al Team Penske a corto plazo.

Una opción de la que hace tiempo que no se oye es el posible Mónaco F1 Racing Team. El equipo, liderado por Salvatore Gandolfo, se estaba formando con la intención de entrar a la Fórmula 1 antes de la pandemia. Detrás de este proyecto también está Monaco Increase Management, que representa a tres pilotos: David Vidales, Pascal Wehrlein y el propio Álex Palou. Sin embargo, no hay nuevas noticias del equipo de Gandolfo desde hace varios meses.

Y… ¿merecería la pena?

La Fórmula 1 es una categoría que seduce a todos. Es el pico del automovilismo y todos sueñan con llegar algún día a ella, pero no siempre es lo más inteligente. Ya no solo por los batacazos del pasado, sino por lo que significaría abandonar Estados Unidos: a día de hoy, Palou es un piloto profesional y que consigue atraer patrocinadores en IndyCar sin ningún problema. Además, gracias a su contrato con Chip Ganassi y su buena relación con Honda, nunca le faltarán oportunidades en otros campeonatos, como podría ser la IMSA, el WEC o una posible vuelta a la Super Formula japonesa.

El propio Álex Palou, en varias ocasiones, ha descartado una llegada a la Fórmula 1. El catalán siempre ha afirmado estar muy contento en Estados Unidos, y que lo que le importa actualmente es su presente en Norteamérica. Solo una oferta que nadie podría rechazar podría trastocar los planes del piloto barcelonés.

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