La alianza con McLaren solo dur√≥ tres a√Īos por falta de entendimiento y se tradujo en malos resultados y en rescisi√≥n contractual. Ahora motorizan a Red Bull, con quien hay concordia, han aprendido de sus errores y han tocado el cielo.

Alonso abandonando en el Gran Premio de China 2017 por un fallo mec√°nico

Tomando el nombre de la nueva pel√≠cula de Pedro Almod√≥var, damos t√≠tulo a este an√°lisis sobre los 4 a√Īos y medio de Honda en F√≥rmula 1. Precisamente, la sinopsis de la pel√≠cula es sobre un aclamado director de cine en horas bajas.

Un aclamado fabricante de autom√≥viles y de motos vivi√≥ horas bajas durante tres a√Īos como proveedor exclusivo de McLaren. Muchos deseaban volver a ver una uni√≥n ganadora entre el equipo ingl√©s y el fabricante japon√©s. Llegaron en 2015 despu√©s de seis a√Īos fuera de la F√≥rmula 1 (2009-2014) y con dos a√Īos de retraso en el desarrollo de motores en comparaci√≥n con motoristas como Mercedes, Ferrari y Renault. Su sorpresa fue encontrarse con una compleja tecnolog√≠a de motores h√≠bridos turboalimentados. En la primera reuni√≥n que tuvo √Čric Boullier (director de equipo de McLaren en ese momento) con los responsables de Honda se dio cuenta de que el proyecto empezar√≠a mal porque los japoneses no estaban preparados para el reto de los motores h√≠bridos.

Boullier y Arai (director de Honda F1 en 2015) durante los tests de Abu Dabi de noviembre 2014, primera ocasión en la que McLaren llevó motores Honda

¬ŅC√≥mo ha alcanzado Honda la gloria despu√©s de a√Īos de dolor? Lo intentamos explicar

Los errores que lastraron a Honda

Es f√°cil elogiar ahora a Honda pero hay que recordar tambi√©n los errores del fabricante japon√©s. Al igual que la escuder√≠a Toyota en el pasado (2002-2009), han invertido mucho dinero pero se han equivocado en la gesti√≥n del proyecto. La gesti√≥n a la japonesa no funciona en F√≥rmula 1, donde es necesario tener agilidad para reaccionar y estructuras deportivas independientes de las estructuras corporativas.

Día de la presentación de la alienación de pilotos de McLaren-Honda para 2015. De izquierda a derecha: Arai (director de Honda F1 hasta 2015), Button, Magnussen, Alonso y Dennis.

Cuando Honda volvi√≥ a la F√≥rmula 1, quiso ser fiel a su principio corporativo de innovar y de desarrollar con sus t√©cnicos japoneses, por eso decidieron tomar su propio camino para desarrollar el motor y de esa manera alg√ļn d√≠a alcanzar a Mercedes sin copiarles. Cuando vieron los habituales fallos mec√°nicos que ten√≠a el motor de 2015 y 2016, decidieron que a partir de 2017 copiar√≠an el camino de otros equipos para reducir distancia. Hasegawa (director t√©cnico de Honda F1 entre 2016 y 2017) dijo que Honda avanzaba al mismo ritmo que los rivales pero no pod√≠an alcanzarles porque para eso necesitaban avanzar al doble de ritmo que ellos y eso √ļltimo no lo pod√≠an hacer.

El otro error grave de Honda fue fiarse de su banco de pruebas. Los motores h√≠bridos turboalimentados de la actual F√≥rmula 1 tienen seis cilindros pero el banco de pruebas de la f√°brica de Honda solo tiene un cilindro. Los buenos resultados que mostraba la unidad de potencia con un cilindro no se correspond√≠an con los resultados que daba despu√©s de montar seis cilindros.

Una sala de ensayos de motores

El error en el banco de pruebas tiene relaci√≥n con otro grave error del fabricante japon√©s: subestimar la complejidad tecnol√≥gica de los actuales V6 h√≠bridos turboalimentados. Estos turbo nada tienen que ver con los turbo de la d√©cada de 1980. Tiempo y dinero no se habr√≠an tirado por la borda si hubieran valorado con acierto la complejidad tecnol√≥gica de este desaf√≠o.

La clave: una buena relación para una buena integración motor-chasis

¬ŅPor qu√© Red Bull va tan bien ahora y por qu√© a McLaren le fue tan mal con Honda? Uno de los factores para entenderlo es la relaci√≥n entre motorista y escuder√≠a. Hay un error que cometieron tanto Honda como McLaren: mala comunicaci√≥n empresarial. Por parte de Honda, los t√©cnicos que seleccion√≥ para su divisi√≥n de F√≥rmula 1 no eran los mejores, sino los que sab√≠an hablar ingl√©s, ¬Ņpor qu√©? Muchos japoneses tienen conocimiento limitado del ingl√©s. En el mundo en el que vivimos es muy necesario hablar ingl√©s, que es la lengua m√°s internacional de todas. Con una mejor comunicaci√≥n entre McLaren y Honda no habr√≠a habido una integraci√≥n fallida.

Hasegawa y Alonso en una comparecencia ante la prensa en 2017

Pretemporada 2017: en los tests de Barcelona se produce el culmen de la fallida integraci√≥n chasis-motor entre McLaren y Honda. El fabricante japon√©s, aprovechando el final del sistema de desarrollo del motor a trav√©s de tokens, hab√≠a decidido cambiar el concepto de dise√Īo de motor, es decir, abandon√≥ el size zero (usado en 2015 y 2016). Esos d√≠as de test fueron desastrosos, la fiabilidad del MCL-32 fall√≥ debido a fugas de aceite que impidieron a McLaren hacer tandas de m√°s de 10 vueltas. Esos d√≠as de frustraci√≥n marcaron un antes y un despu√©s, la relaci√≥n entre McLaren y Honda ya no volver√≠a a ser la misma.

Oto√Īo 2017: el intercambio de motores entre McLaren Honda y Toro Rosso Renault ya era oficial. A ra√≠z de ese cambio Masashi Yamamoto (director de Honda Motorsport en aquel entonces) dijo: "con McLaren nos respet√°bamos, pero no √©ramos amigos", m√°s claro no pudo ser. "Hab√≠a una brecha, no hab√≠a un ambiente de confianza. Nos respet√°bamos en exceso, era un equipo muy grande. Con Toro Rosso ir√° mejor y todo ser√° m√°s cercano". He aqu√≠ la importancia de la confianza, ese factor decisivo para que cualquier relaci√≥n (ya sea personal o profesional) funcione.

Masashi Yamamoto (izquierda) y Franz Tost (derecha) en el día del anuncio de la alianza Toro Rosso-Honda

Agosto 2019: la relaci√≥n que actualmente tienen Toro Rosso y Red Bull con Honda es una relaci√≥n estable y de confianza. Con una relaci√≥n as√≠ es m√°s llevadera la integraci√≥n del motor en el chasis de tu socio, pero cuando la relaci√≥n es tensa, como la que ten√≠a McLaren con Honda, no se trabaja a gusto, las fricciones se acumulan y se desgasta la relaci√≥n hasta volverse insostenible.

Mercedes, Ferrari y Renault pueden hacer el motor a su gusto porque son fabricantes de motores con equipo propio, mientras que equipos privados como Williams o Alfa Romeo tienen que adaptar su chasis al motor que reciben. Precisamente la adaptaci√≥n del chasis al motor entregado por el proveedor es lo que ahora mismo est√° haciendo McLaren con los motores Renault que le llegan de la f√°brica de Viry-Chatillon, pues Cyril Abiteboul ya avis√≥ en 2018 que McLaren no tendr√≠a influencia en el desarrollo del motor antes de 2020.

Oportunidades perdidas para McLaren y Alonso

En 2015, durante el enfrentamiento verbal y prolongado entre Red Bull y su motorista Renault, la escuder√≠a austriaca propuso a Honda un acuerdo de suministro de motores para sustituir al motorista franc√©s a partir de 2016 pero Ron Dennis se neg√≥ rotundamente, ya que quer√≠a exclusividad con Honda. En abril 2017 el fabricante japon√©s firm√≥ con Sauber el suministro de motores para 2018 pero tres meses m√°s tarde (coincidiendo con la llegada de Vasseur a Sauber, actual Alfa Romeo, como jefe de equipo) se cancel√≥ el contrato. Si Honda hubiera tenido un segundo o un tercer equipo dispuesto a llevar sus motores, habr√≠an tenido m√°s de una escuder√≠a para hacer pruebas y desarrollar los motores.

Horner y Dennis durante un gran premio de Fórmula 1 cuando Dennis todavía era CEO del Grupo McLaren

Visto con perspectiva, tener dos equipos motorizados hace el camino m√°s f√°cil, por eso Franz Tost dijo hace unos d√≠as en declaraciones a F1Technical.com: "Con los dos equipos (Red Bull y Toro Rosso), Honda puede conseguir todos los datos necesarios para desarrollar el rendimiento de los motores y hacerlos m√°s fiables". Para entender el cambio de tendencia en cuanto a fiabilidad de los motores Honda basta con ver los 31 abandonos (27 con McLaren y 4 con Toro Rosso) por fallos mec√°nicos entre 2015 y 2018 (fallos en caja de cambios y en sistema hidr√°ulico incluidos) en comparaci√≥n con el √ļnico abandono por fallo mec√°nico en 2019 (Gasly en Bak√ļ por un fallo en la transmisi√≥n).

De izquierda a derecha: Yamamoto (actual director de Honda F1), Franz Tost (jefe de equipo de Toro Rosso) y Toyoharu Tanabe (director técnico de Honda F1)

Con un motor Honda m√°s fiable Verstappen es capaz de ganar carreras, mientras que Alonso est√° retirado de la F√≥rmula 1 y con un posible regreso muy incierto. ¬ŅEstar√≠a Alonso hoy por hoy en Red Bull? No, porque √©l no est√° dispuesto a competir en F√≥rmula 1 si no tiene un coche ganador y el Red Bull RB15 no es un coche ganador actualmente, pero al menos el asturiano ganar√≠a carreras y subir√≠a al podio, que es el √ļltimo paso antes de luchar por ganar un campeonato.

Es f√°cil decir en conclusi√≥n que McLaren se equivoc√≥ en dos cosas: echar toda la culpa a Honda y no tener paciencia con su socio japon√©s. Conviene recordar tambi√©n que un da√Īo colateral de esta oportunidad perdida ha sido el veto de Honda a McLaren en Indycar. Cuando McLaren ha querido embarcarse de nuevo en el campeonato americano, no ha repetido la alianza McLaren-Andretti de 2017 porque Andretti tiene compromiso con Honda y Honda no quiere a McLaren. Esa es la raz√≥n por la que el proveedor de motores de McLaren en Indycar ha sido (2019) y ser√° (2020) Chevrolet.

McLaren no estaba listo en 2017 para ganar

McLaren rompi√≥ con Honda porque estaban en una situaci√≥n l√≠mite, ten√≠an que mirar a largo plazo, pensando en que ten√≠an que hacer un cambio importante que les permitiese salir del pozo en el que estaban metidos desde 2015 y pensando tambi√©n en mantener la menguante confianza de unos accionistas que quer√≠an resultados. Si quer√≠an mantener a Alonso ten√≠an que rescindir el contrato con Honda, si quer√≠an mantener el compromiso con Honda ten√≠an que asumir la salida del asturiano. Tuvieron que elegir entre Alonso y Honda y se quedaron con el asturiano.

¬ŅSeguir√≠a Honda como motorista de McLaren si Alonso no hubiera influido? Dif√≠cil saberlo. McLaren apost√≥ por mantener al bicampe√≥n en 2018 y pensaron que cambiando de motorista le retendr√≠an. Alonso vio a lo largo de 2018 que el cambio al motor Renault no permitir√≠a a McLaren aspirar al t√≠tulo antes de la revoluci√≥n que llegar√° en 2021 y decidi√≥ retirarse.

Tuit en el que Alonso anunció su retirada

¬ŅSe acuerdan de la frase¬†"En el equipo todos estamos listos para ganar salvo Honda"?¬†La dijo Alonso durante los test de pretemporada en 2017.¬†Ya¬†se sabe,¬†el bicampe√≥n nunca¬†da puntada sin hilo¬†y¬†estaba pidiendo¬†un cambio de tendencia¬†a Honda.¬†Analizando con perspectiva, la pregunta que hay que hacerse en 2019, ¬Ņacaso McLaren estaba listo para ganar en febrero 2017? Rotundamente, no. Para poder ganar tienes que ensamblar una estructura de t√©cnicos y,¬†una vez ensamblada,¬†hay que dejarla funcionar durante cinco a√Īos, cosa que ahora mismo est√°n haciendo en Woking porque la estructura Seidl-Key-Stella funciona¬†a pleno rendimiento desde junio. En 2019 estamos viendo que McLaren se est√° preparando para ganar, ya que el coche funciona muy bien porque el motor Renault est√° bien integrado en el chasis de McLaren, a diferencia de¬†la decepcionante temporada 2018.

De izquierda a derecha: Andreas Seidl (director general de McLaren Racing), Lando Norris, Carlos Sainz y James Key (director técnico de McLaren Racing).

¡Llegó la gloria!

En F√≥rmula 1 se tardan cinco a√Īos en ganar carreras cada vez que un equipo inicia una profunda reestructuraci√≥n como la que ha terminado McLaren durante esta temporada. Pues bien, ese mismo tiempo es el que ha tardado Honda en subir al podio, en ganar una carrera y en lograr una pole desde que decidi√≥ volver a la F√≥rmula 1 como motorista a partir de 2015. En Honda tienen motivos suficientes para sonre√≠r despu√©s de cuatro a√Īos sufriendo.

Toyoharu Tanabe (director t√©cnico de Honda en F√≥rmula 1) ba√Īa en champ√°n a Verstappen en el podio de Austria

Es cierto que el Red Bull RB15 no es el mejor coche pero tienen aspiraciones de podio (llevan 5 podios los de Milton Keynes), han ganado carreras locas como la de Hockenheim, han peleado por la victoria en circuitos lentos y de alta carga aerodin√°mica como Hungr√≠a y M√≥naco y han logrado la primera pole con Honda en Hungaroring.

Mientras Honda disfruta el momento y es capaz de ganar carreras con Red Bull, Alonso ve desde su casa c√≥mo Honda triunfa con Red Bull a pesar de decir en su d√≠a frases por radio como "motor de GP2", "con otro motor habr√≠amos ganado la carrera" o "esto es vergonzoso".  ¬°Qu√© vueltas da la vida!

Recopilación de mensajes destacados de Alonso por radio en la etapa McLaren-Honda

Cuanto m√°s altas son las expectativas, mayor es la sensaci√≥n de fracaso cuando te llevas un duro palo. Cuanto m√°s doloroso ha sido el camino recorrido, mayor es la satisfacci√≥n que vives en la victoria. ¬°Cu√°ntas penalizaciones de posiciones! ¬°Cu√°ntas cr√≠ticas recibidas! ¬°Cu√°nto esfuerzo! ¬°Cu√°ntos directores de Honda F1 cesados (Arai y Hasegawa)! ¬°Cu√°nto tiempo siendo el peor motor de parrilla! Honda ha salido del pozo y ahora dicen con alegr√≠a "Now we can fight!".

Las lágrimas de un técnico de Honda en el Gran Premio de Austria

NOTA DEL AUTOR: gracias al compa√Īero Sergio Valverde por su aportaci√≥n de contenido para perfeccionar mi primer art√≠culo de an√°lisis para Pit Lane Motor.

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